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RETURN TO VIENNA

Franz West (1909-85) remembers his youth in Vienna: the variety of the Jewish population of the so called Matzah-Island, his commitment to the worker’s movement of the Red Vienna and the rise of Austro-fascism and National Socialism. West’s masterly narration combined with impressing archive footage illustrate and elucidate the complex Austrian history between WW1 and WW2.
16mm - 91’ – color / b&w – 1:1,33
optical sound - OV german - subtitles: english, french

a film by Ruth Beckermann, Josef Aichholzer
camera Tamas Ujlaki
with Franz West

premiere 30.4.1983, Stadtkino Vienna
cinema release 11.11.1983, Stadtkino, Vienna
festivals Leipzig, Jerusalem, Cinéma du réel Paris, San Francisco, Florence, etc.


“In my personal life I lived through different stages. There was one period determined by football, nothing but football; each Sunday we would go to see a match and I myself played in a team. Then
came another period: politics. A very strong interest in politics and the attempt to understand this world that I only knew from party names so far.
Contrary to today people at the time had a very good feeling for who was a Jew. Today, with so few Jews around this is no longer so. Types like myself, with black hair and not quite immaculate Greco-Roman nose, were immediately recognized as Jews. All you needed to do was jostle some unfriendly fellow-passengers in the tram, and you were sure to be abused as a Jew. That happened all the time.”
FRANZ WEST

PETER TURRINI____Fascination and Irritation
The film RETURN TO VIENNA fascinated me. Why? Usually, I am not too pleased with the making of documentary films, as it is practiced and rehearsed in this country. It irritates me when documentaries surround the people or the subject they are trying to document with so many filmic ideas and documents that they become progressively more invisible. I do not buy the love of the documentary film-maker for his subject, if all I can see are amazing images that are trying to work the material up to a proper film, when I hear witnesses who attest to the special nature of things, when I see documents that are meant to affirm the authentic ... In RETURN TO VIENNA Ruth Beckermann and Josef Aichholzer have reestablished the greatest chance of documentary film: They put one man, Franz West, at the center of their film, a Jewish Social Democrat and a Communist. Without any special filmic and documentary preparation we find out about this man’s fate, while seeing the fate of the entire Austrian republic in front of our eyes. This film poses a challenge, especially at the beginning, because it does not fulfill the expectations of distorted ways of seeing, the greed for rapid changes, but the longer you are watching, the more you are rewarded: I have never seen a documentary where I experi- enced the connection between a person and history as deeply as here.
A man like Franz West has few chances for public appearances in Austria. His life cannot be captured with media slogans, it is too rich for that. His activities cannot be demonstrated with one act, he did too much for that. His ideas have not become divided into private and public ones. His courage is not spectacular, but rather continuous. His humor does not congeal to rapidly communicable sound-bites, it warms an entire activist life.It is a further merit of Ruth Beckermann and Joseph Aichholzer’s film, that it provides more publicity for the man Franz West.
profil, November 1983

Docus dealing with historical personalities often suffer from a sheer lack of shooting time to allow the one being interviewed to unspool his biographical story at his own leisure and in his own manner. Ruth Beckermann and Josef Aichholzer’s Return to Vienna is a welcome exception to the norm for the subject, Franz West (Weintraub), is not only highly literate (he’s a professional journalist), but also a truly gifted storyteller with a balanced view of history as it unfolded a half-century ago in one section of Austria in the Viennese community of Leopoldstadt. Beckermann and Aichholzer score as exemplary historical documentarists.
Variety, 14.12.1983

„Im persönlichen Leben haben so Stadien gewechselt. Eine Periode: Fußball über alles. Jeden Sonntag zum Match, hat selbst gespielt. Dann kam eine Periode- Politik. Starkes Interese dafür. Der Versuch, einmal diese Welt kennen zu lernen, die man bisher nur als Parteienbezeichnungen kannte. Zum Unterschied von heute haben die Leute eine sehr gute Nase gehabt, oder einen Erkennungsblick gehabt, für das, was ein Jud ist. Heute ist das bei der geringen jüdischen Bevölkerung nicht mehr so eindueitg. Aber so Typen wie ich es war mit schwarzen Haar und einer nicht ganz griechisch- römischen Nase, hat man sofort als Jude agnosziert und man musste nur auf der Straßenbahn einen unfreund- lichen Mitfahrer rempeln, dass der sofort den Juden raus gespien hat. Das war da.”
FRANZ WEST

PETER TURRINI, Faszination und Irritation
Der Film WIEN RETOUR hat mich fasziniert, warum? In der Regel habe ich mit der Praxis des dokumentarischen Films, wie sie bei uns geübt und eingeübt wird, wenig Freude. Ich glaube nicht an die Liebe des Dokumentaristen für sein Thema, wenn ich nur tolle Bilder sehe, die das Dokumentierte „filmisch aufbereiten“, Zeugen höre, die das Besondere bezeugen, Dokumente sehe, die das Authentische beweisen ...
Ruth Beckermann und Josef Aichholzer haben mit WIEN RETOUR dem Dokumentarfilm seine größte Möglichkeit wieder- gegeben: Sie stellen einen Menschen, Franz West, in den Mittelpunkt ihres Films, einen jüdischen Sozialdemokraten und Kommunisten. Man hört ohne besondere filmische und dokumentarische Aufbereitung das Schicksal dieses Menschen und sieht doch das Schicksal ganz Österreichs vor sich. Dieser Film stellt Ansprüche, besonders zu Beginn, weil er die gestörten Sehweisen, die Gier nach schneller Abwechslung nicht einlöst, aber je länger man ihn sieht, desto mehr beschenkt er den Betrachter: Noch nie habe ich einen Dokumentarfilm gesehen, bei dem ich den Zusammenhang zwischen Mensch und Geschichte so tief empfunden habe.
Ein Mensch wie Franz West hat in Österreich wenig Öffentlichkeit. Sein Leben lässt sich mit medialen Schlagworten nicht fassen, dafür ist es zu reich. Sein Tun lässt sich nicht an einer Tat vorführen, dafür hat er zuviel getan. Seine Anschauungen sind nicht in private und öffentliche zerfallen. Sein Mut ist kein spektakulärer, aber ein kontinuierlicher. Sein Humor gefriert nicht in schnellen kolportierbaren Bonmots, er erwärmt ein ganzes kämpferisches Leben.“
profil, November 1983

In diesem grandiosen Filmdokument schildert Franz West, Jude, Sozialdemokrat, Emigrant, Kommunist, Exkommunist, seine zehn Kindheits- und Jugendjahre in Wien von 1924 bis 1934 mit dem schüchternen Lächeln eines Augenzeugen, der nur erzählen will, wie es war, ohne seinem persönlichen Schicksal eine besondere Bedeutung beizumessen – und es ballt sich Weltgeschichte um den alten Herrn!
FRITZ WALDEN, Arbeiterzeitung, 11.11.1983

Für mich gab es zwei wesentliche Anliegen, diesen Film zu machen: Jemandem das Wort zu geben, der in der heutigen gesellschaftlichen Situation in Österreich nur ungern gehört wird – für die einen ist West ein Linker, für die anderen ein ehemaliger Kommunist und für die Kommunisten ein Abtrünniger. Und Jude ist er überdies. Und den Zusammenhang herzustellen zwischen der Zerschlagung der Arbeiterbewegung und dem Schicksal der Juden, die Verknüpfung von Minderheiten mit den fortschrittlichen Bewegungen zu zeigen.
RUTH BECKERMANN, 1983

«Dans ma vie personnelle, je suis passé par plusieurs phases. A une époque, il n’y avait que le football. J’y jouais moi-même tous les dimanches, on faisait un match. Et puis, j’ai eu ma période politique. Ca m’intéressait énormément, j’ai essayé de comprendre ce monde, que je ne connaissais jusque-là qu’à travers les étiquettes de parti.
A cette époque, les gens pouvaient déceler qui était juif. Aujourd’hui, il y a moins de Juifs, c’est moins évident. Mais, à l’époque, les gens aux cheveux noirs, au nez pas vraiment grec, étaient tout de suit identifiés comme juifs. Il suffisait de bousculer un passager dans le tram et on se faisait tout de suite insulter en tant que Juif. C’était tout le temps là.»
FRANZ WEST

PETER TURRINI, Fascination & irritation
Le film RETOUR À VIENNE m’a fasciné, pourquoi? En règle générale, la pratique du film documentaire telle qu’on l’exerce et s’y exerce chez nous ne me plaît guère. Cela m’irrite lorsqu’un documentaire entoure la personne ou la chose qu’il entend documenter de tant d’idées cinématographiques et de documents qu’elle en devient de plus en plus invisible. Je ne crois pas à l’amour du documentariste pour son sujet si je ne vois que de superbes images qui «mettent cinémato- graphiquement en valeur» ce qui est documenté, si j’entends des témoins qui témoignent de l’exceptionnel, si je vois des documents qui prouvent l’authentique.
Ruth Beckermann et Josef Aichholzer ont restitué au documentaire son plus grand potentiel: ils placent au centre de leur film un individu, Franz West, social-démocrate et communiste juif. Sans aménagements cinématographiques et documentaires particuliers, on écoute le sort de cet homme et voit pourtant devant soi le sort de toute l’Autriche. Ce film pose des exigences, surtout au début, parce qu’il ne satisfait pas aux façons de voir aliénées, à l’avidité de variations rapides, mais plus on le regarde, plus il comble le spectateur: jamais encore je n’avais vu un documentaire qui m’ait fait ressentir aussi profondément le lien entre l’individu et l’histoire.
Un homme comme Franz West n’est guère perçu publiquement en Autriche. Sa vie ne peut pas être captée dans des slogans médiatiques, car elle est bien trop riche. Son action ne peut pas être illustrée par un acte, car il a fait trop de choses. Ses idées ne sont pas divisées en opinions privées et publiques. Son courage n’est pas spectaculaire, mais continu. Son humour ne se fige pas en bons mots que l’on pourrait colporter rapidement, il irradie toute une vie militante. Le fait de donner à l’homme Franz West davantage de présence publique est un mérite de plus du film de Ruth Beckermann et de Josef Aichholzer.
profil, novembre 1983




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